d_20История эта началась одним декабрьским вечером, когда я пригласила на чай госпожу Вольцман с приятельницами. Пусть не введет вас в заблуждение столь тривиальное начало.

Видите ли, точность - не последнее из моих положительных качеств, а значит, обойтись без даты и места действия я не могла. Но если вы настроились на незатейливую семейную сказочку, где сюжетную линию составляют пикантные сплетни о местной знати, то, боюсь, вас ждет разочарование.

Пасторальные мотивы вообще не в моем вкусе, как и званые чаепития. Скажу больше - подобному дурацкому времяпрепровождению я охотно предпочту скачки по пустыне, когда по пятам гонится шайка вооруженных до зубов дервишей.

По мне, лучше сидеть на верхушке дерева, спасаясь от взбесившегося пса, или улепетывать от ожившей Серии, чем тратить целый вечер на пустую болтовню с дамами в кринолине. Направленные в лоб пистолеты, приставленные к горлу ножи, ядовитые змеи в постели, месть давным-давно почившей венценосной особы - любая из этих опасностей мне милее светских раутов.

Не спешите упрекать автора в хвастовстве, моей натуре чуждо преувеличение. Все эти опасности - за одним единственным исключением - я испытала на себе. Кстати, об исключении: Ветров как-то вскользь бросил, что если бы я и впрямь столкнулась с шайкой дервишей, то жить мне осталось бы ровно пять минут. Дескать, ни один, пусть и самый покладистый, из этих головорезов не выдержал бы дольше моего безудержного кваканья.

Это Ветров так острит и думает, что удачно. Пяти лет в браке мне хватило, чтобы научиться сдерживать характер и помалкивать даже в ответ на такие вот, с позволения сказать, остроумные замечания. А что прикажете делать? Положение замужней дамы обязывает!

Должна признаться, что положение это меня вполне устраивает в основном. Ветров – просто таки замечательная личность. Что, согласитесь, для представителя мужского пола большая редкость. Правда, и у счастливого замужества есть своя оборотная сторона. В чем я убедилась в то промозглое декабрьское утро.

Мало того, что настроение мое в связи с предстоящим чаепитием было хуже некуда, так еще погода погрузилась в траур. С раннего утра зарядил ледяной дождь, временами переходивший в противный липкий снег.

После некоторых колебаний я отказалась от традиционной прогулки по окрестным холмам. Наши собаки были не столь благоразумны и битый час шастали по грязи, после чего прямиком устремились в гостиную, со всеми вытекающими отсюда последствиями.